Idade Média: pesquisadores descobrem os segredos das bactérias que causaram a praga

Os cientistas reconstruíram o genoma de oito linhagens da bactéria Y. pestis.

A praga é uma doença misteriosa. Mais de 1.000 anos após sua primeira aparição, a comunidade científica ainda está tentando entender como surgiu e como se desenvolveu. Um grupo de pesquisadores alemães recentemente conseguiu reconstruir o genoma de oito cepas da peste. Essa descoberta permitiu que eles entendessem melhor sua evolução. As conclusões foram publicadas em Anais da Academia Nacional de Ciências.

100 milhões de mortes em cinco anos

A equipe de pesquisa estava interessada na primeira epidemia de peste na história: a peste de Justiniano. Atingiu a bacia do Mediterrâneo de 541 a cerca de 750. Nos primeiros cinco anos, matou quase 100 milhões de pessoas.

Uma bactéria está na origem da doença: Yersinia pestis. Para entender como se desenvolveu e os vínculos entre suas diferentes linhagens, os cientistas analisaram os restos mortais de 21 pessoas que morreram de peste em diferentes países europeus: Áustria, Inglaterra, França, Alemanha e Espanha. Os genomas de oito cepas da doença foram reconstituídos.

Uma grande descoberta histórica

Pela primeira vez, os pesquisadores conseguiram demonstrar geneticamente a presença de peste na Inglaterra. Em um cemitério no Condado de Cambridgeshire, no leste do país, foram analisadas 149 abóbadas desta época: Y. pestis foram encontrados em 4 deles. "Provavelmente quase toda a Inglaterra, se não toda, foi devastada", disse Craig Cessford, do Departamento de Arqueologia de Cambridge, "portanto essa descoberta é um grande evento histórico, (...) significa que a história do início de A Inglaterra anglo-saxônica deve ser reescrita. "

Os cientistas também descobriram que havia muitas variedades de peste nessa época: algumas estavam presentes nas mesmas áreas e outras eram geneticamente muito próximas. Algumas das cepas das bactérias tiveram uma evolução convergente ao longo dos anos. "O fato de todos esses genomas serem da mesma linhagem indica que a praga persistiu na Europa e na bacia do Mediterrâneo durante esse período", diz Marcel Keller, co-autor desta pesquisa. Isso não foi reintroduções sucessivas de bactérias. "

Se o conhecimento sobre a doença progredir, o trabalho dos pesquisadores está longe de terminar. A comunidade científica internacional ainda procura entender as origens da praga antes de sua primeira aparição no Egito, em 541.